Der tägliche Nordwesten | Fußball: Während Northwestern um einen Big-Ten-Titel kämpft, bleibt das Erbe von Trainer Randy Walker 15 Jahre nach seinem Tod intakt

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 Der tägliche Nordwesten |  Fußball: Während Northwestern um einen Big-Ten-Titel kämpft, bleibt das Erbe von Trainer Randy Walker 15 Jahre nach seinem Tod intakt

Vor dem Outback Bowl 2010 fügte Pat Fitzgerald ein Trickspiel in den Spielplan ein. Es war eines, das der Northwestern-Trainer in einer kritischen Situation gegen Auburn zumindest ein First Down erzielen konnte.

Er wusste nicht, dass das Spiel den Wildcats fast helfen würde, ihren ersten Sieg in der Nachsaison seit dem Rose Bowl 1949 zu erzielen.

Da sein Team in der Verlängerung 38:35 in Rückstand war, stellte sich Backup-Kicker Steve Flaherty für einen Field Goal-Versuch auf, der spielbestimmend aussah. Stattdessen übergab Titelverteidiger und Quarterback Dan Persa den Ball an Receiver Zeke Markshausen, der direkt in Richtung Endzone sprintete. Er wurde an der Zwei-Yard-Linie gestoppt, was Fitzgeralds Plan vereitelte und den Tigers den Sieg bescherte.

Das Führen einer modernisierten Form des Fumblerooski brachte für Fitzgerald eine besondere Erinnerung mit sich. Es war eines der Lieblingsstücke des Vorgängers Randy Walker.

„Er hätte seinen Arm um mich gelegt und gesagt: ‚Du musst dich schnell bewegen‘, was wir damals einen Fastball nannten“, sagte Fitzgerald, Walkers Recruiting-Koordinator und Linebacker-Coach, gegenüber The Daily.

Walker, der Cheftrainer der Cats von 1999 bis 2005, starb am 29. Juni 2006 im Alter von 52 Jahren an einem Herzinfarkt.

Walker stellte in Evanston einen Rekord von 37 zu 46 auf, führte NU zu drei Bowl-Spielen und gewann einen Anteil am Big Ten Conference-Titel im Jahr 2000, der nur einen kleinen Teil seines lila-weißen Erbes ausmachte.

Walker flößte seinen Spielern Disziplin und mentale Stärke ein, während er seine umgängliche Persönlichkeit mit den Katzen teilte. Er vermittelte Trainern und Spielern Weisheit, die schließlich dem Trainerstab von NU beitreten würden. Die vier F – Fußball, Feld, Kraft und Konzentration – waren Walkers Schlüssel zum Sieg, von denen Elemente unter Fitzgerald Bestand haben.

Nach einer 7-2 2020-Saison und einem Platz 10 in der letzten Associated Press Top 25-Umfrage bleibt Walkers Einfluss auch 15 Jahre nach seinem Tod deutlich, während die Cats ihren Aufstieg ins nationale Rampenlicht fortsetzen.

„Er wäre stolz auf Fitz“, sagte Tammy Walker, Randys Witwe. „Er wäre stolz auf das, was er mitgeholfen hat, denn was vorher kommt, hilft immer, das aufzubauen, was später kommt.“

„Wenn wir weiter gewinnen, kommen sie“

Walker kam 1999 am Ufer des Lake Michigan an, nachdem er als Cheftrainer an der Miami University in Ohio, seiner Alma Mater, tätig war. Er gewann drei Spiele in seiner ersten Saison als Nachfolger von Gary Barnett, der NU 1996 in den Rose Bowl brachte.

„Viele Leute machten sich Sorgen: ‚Nun, Gary Barnett geht. Er war derjenige, der das Programm umgedreht hat’“, sagte Dave Eanet (Medill ’77), Sportdirektor bei WGN Radio 720. „Und Randy – nach ’99, einer Art Übergangsjahr – konnte zeigen, dass man sich umdrehen und einen anderen Weg finden kann, um eine Big-Ten-Meisterschaft zu gewinnen.“

Walker nahm während der Saison 2000 eine Version der Spread-Offensive mit dem damaligen Offensivkoordinator Kevin Wilson an, die den Cats die Nr. 3 der gesamten Offensive der Nation bescherte. Er entwickelte auch ein Gefühl des Glaubens in der Umkleidekabine der Katzen.

Etwas mehr als 23.000 Fans besuchten jedes der ersten beiden Heimspiele von NU im Jahr 2000, weniger als die Hälfte der Kapazität von Ryan Field. Lou Ayeni, der damals im zweiten Jahr zurücklief, erinnert sich noch an Walkers Reaktion.

Pat Fitzgerald sagte, die Lektionen und die Identität von Walker seien tief im Northwestern-Programm verwurzelt. „Ich denke, die größte Lektion, Nummer eins, besteht darin, den Leuten zu sagen, was sie hören müssen, und nicht, was sie hören wollen“, sagte Fitzgerald. „So wollte ich trainiert werden. So wollte ich rekrutiert werden. Und das ist es, was ich jeden Tag versuche.“

“Er sagte immer (bei) dem ersten Spiel des Jahres: ‘Es sind vielleicht nicht viele Leute auf der Tribüne, aber wenn wir weiter gewinnen, werden sie kommen'”, sagte Ayeni. “Und wir haben weiter gewonnen.”

Walker führte die Cats zu Straßensiegen über No. 7 Wisconsin in Overtime und Minnesota. Das Team besiegte dann Nr. 12 Michigan 54-51 vor einem ausverkauften Heimpublikum. Als die Cats die reguläre Saison mit 8: 3 mit einem Anteil des Konferenztitels beendeten, sagte Eanet, Walker habe dem Programm „zwei oder drei der denkwürdigsten Spiele in der Geschichte des Nordwestens“ gegeben.

Ayeni, jetzt Running Backs Coach und Rekrutierungskoordinatorin von NU, sieht heute Elemente von Walkers Programm.

Er sagte, dass Walkers Kader überdauernde Gegner priorisierten und auf alles reagierten, was dem Team in den Weg geworfen wurde. Laut Ayeni zeigten die Cats diese Grundsätze im Jahr 2020 gegen Iowa – mit drei Interceptions und einem dominanten Laufspiel, um ein 17: 0-Defizit im ersten Viertel in einen 21: 20-Sieg zu verwandeln. Er sah sie auch, als die Cats fünf Turnovers erzwangen, um No. 10 Wisconsin zu schlagen.

„Seine Identität ist vorbei… die Art und Weise, wie ich das Programm leite und meine Identität“, sagte Fitzgerald. „Das überträgt sich auf die Teamidentität. Es ist eine Härte in der Art, wie wir zu spielen versuchen. Es gibt eine Denkweise in der Art, wie wir die Dinge angehen.“

„Er nahm die Dinge einen Tag nach dem anderen“

Tammy Walker sagte, ihr Mann habe bei der Einstellung nicht nur den Fußballgeist einer Person berücksichtigt. Ihm war wichtig, wer sie als Menschen waren. Er achtete auf die Art von Familie, die sie hatten.

Walker habe auch dafür gesorgt, dass sich die Kollegen willkommen fühlten, sagte sie. Er erreichte dies, indem er nach Spielen, einschließlich Niederlagen, neue Trainer zu sich nach Hause einlud.

„Es war ‚Hey, es ist vollbracht. Wir müssen daraus lernen, aber Sonntag ist ein neuer Tag. Es ist eine neue Spielwoche’“, sagte Tammy Walker, die von 2007 bis 2017 bei Northwestern in der Entwicklung arbeitete. „Er war im Allgemeinen so, was das Leben angeht. Er nahm die Dinge einen Tag nach dem anderen.“

In Evanston wurde Walker für seine Aktivitäten nach dem Training mit Magic, seinem Labrador-Retriever-Mix, bekannt. Auf dem Übungsplatz hinter Anderson Hall spielte er mit dem Hund, der manchmal mit den Spielern Sprints lief. Laut Tammy Walker wurde Magic nach “Miami Magic” benannt, als Walker die Redhawks zu überraschenden Siegen führte.

Einer dieser Siege kam 1995 gegen No. 25 NU, die nur zwei Wochen zuvor No. 9 Notre Dame besiegte, was Träume von einer Rose Bowl-Saison weckte.

„Ich habe einfach immer die Tatsache geschätzt, dass er nach einem langen, manchmal anstrengenden Training mit einem bevorstehenden großen Spiel eine große Freude hatte, dass dieser Hund am Ende des Tages auf dem Übungsplatz herauskam“, sagte Eanet.

Im Wettbewerb waren hohe Erwartungen an der Tagesordnung. Walkers Trainerstil beeinflusste stark Fitzgerald, der ihm eine Woche nach seinem Tod nachfolgte. Fitzgerald, mit 106 Siegen der erfolgreichste Trainer des Programms aller Zeiten, lobte Walkers Betonung von Vertrauen, Haltung und Investition für die Schaffung der Blaupause der NU-Kultur.

Sein Vermächtnis wird unter anderem mit dem Zwei-mal-Vier-Board „TRUST YOURSELF“ der Cats fortgesetzt. Während Walkers Amtszeit erstellt, berühren die Spieler es vor und nach den Spielen als Erinnerung an einen der wichtigsten Grundsätze von Walker.

Fitzgerald hat während seiner Amtszeit durch die Erfolgspyramide und den Führungsrat des Teams neue Werte hinzugefügt. Aber er sagte, dass Walkers Einfluss auf die Teamkultur bestehen geblieben ist.

„Ich denke, die wichtigste Lektion, Nummer eins, ist: ‚Sag den Leuten, was sie hören müssen, nicht was sie hören wollen’“, sagte Fitzgerald. „Das ist nicht immer ein einfaches Gespräch, aber so wollte ich gecoacht werden. So wollte ich rekrutiert werden. Und das ist es, was ich jeden Tag versuche.“

“NICHT LÖSCHEN”

Während des Trainingslagers im letzten Jahr hat Ayeni ein Quizspiel über die Geschichte des NU-Fußballs für den Running Back Room entwickelt.

Während seiner vier Jahre als Spieler von 1999 bis 2003 wollte er seinen Spielern alle an dem Programm beteiligten Personen beibringen und dabei darauf achten, Walker prominent zu präsentieren. Ayeni holte Videos von seinem ehemaligen Trainer und Filmmaterial von den Überstunden der Cats 2004 über die Nummer 7 des Bundesstaates Ohio.

„Es ist so cool mit Social Media, mit YouTube“, sagte Ayeni. „Nur um den Jungs einen Kontext zu geben, um hinter das Gespräch oder die Situation zu gehen. Du versuchst das zu tun… ihnen die Geschichte hinter diesem Programm zu zeigen, bevor es zu dem geworden ist, was es heute ist, und den Architekten und einigen der Jungs, die die Bausteine ​​dahinter waren.“

Ayeni und Fitzgerald sind nicht die einzigen Mitglieder des Trainerstabs von NU mit Verbindungen zu Walker.

Defensive Coordinator Jim O’Neil und Defensive Backs Coach Matt MacPherson waren graduierte Assistenten für Walker, und Special Teams Coordinator Jeff Genyk arbeitete in mehreren Rollen unter Walker. Während seiner College-Karriere spielte auch Linebackers-Trainer Tim McGarigle unter Walker.

Wenn sich Trainer im Lehrerzimmer des Walter Athletics Centers versammeln, werden sie an Walker erinnert. Eingehüllt in Glas ist der handgeschriebene endgültige Trainingsplan ihres ehemaligen Trainers.

Ein Foto des Whiteboards mit der Übungsskizze von Coach Walker. Es wurde über 12 Jahre lang unangetastet im Besprechungsraum der @NUFBFamily-Mitarbeiter gelassen. Es wurde vor kurzem eingehüllt und in das neue Walter Athletics Center, ein neues Zuhause für den nordwestlichen Fußball, verlegt. Danke @coachfitz51 pic.twitter.com/lpc2qRi9wv

— Matt Weikert (@MattWeikert1) 3. August 2018

Fitzgerald fand den Plan in den ersten Monaten seiner Amtszeit als Cheftrainer auf einer trocken abwischbaren Tafel. Der Plan – mit der Überschrift „NICHT LÖSCHEN“ – skizziert Übungsroutinen am Sonntag, Dienstag, Mittwoch und Donnerstag, mit freien Tagen am Montag und einem Meeting am Freitag. Auf der rechten Seite des Spielbretts listete Walker die vier F auf und welche Teile des Spiels auf sie zutreffen.

“Es wiederholt, wie wichtig er für das Programm war, wie wichtig er für den nordwestlichen Fußball war”, sagte Ayeni. „Wie wichtig es für ihn war, den Standard für das Programm zu setzen und uns immer wieder in die richtige Richtung zu führen.“

„Randy wäre sehr stolz“

Am Neujahrstag 2021 trafen Fitzgerald und die Katzen Auburn in der Citrus Bowl. Er fuhr keine Variation des Fumblerooski wie 2010, aber er führte seine Alma Mater zu einem vierten Bowl-Sieg in Folge.

Fitzgerald erhielt nach dem Ende der Saison erneut Interesse von den Franchises der National Football League. Er verschmähte sie alle und unterzeichnete Ende Januar eine Vertragsverlängerung, um bis 2030 in Evanston zu bleiben.

Ein ähnliches Szenario entwickelte sich mit Walker, von dem Eanet sagte, dass er einst auf dem Radar der Ohio State war. Aber Walker blieb bei den Cats und nahm 2006 eine Vertragsverlängerung vor, die ihn während der Saison 2011 in Evanston halten würde.

“Ich erinnere mich nur, dass er ein Typ war, der sich darin sehr wohl fühlte, wo er beruflich (und) persönlich war”, sagte Eanet. „(Er war) glücklich, einen neuen Vertrag zu bekommen, glücklich mit einem neuen Haus, liebte Northwestern, liebte, wo das Programm war.“

Die Verlängerung wurde im April, zwei Monate vor seinem Tod, unterzeichnet.

Heute ist die Familie Walker eng mit dem NU-Programm verbunden. Tammy Walker hat Dauerkarten und freut sich darauf, diesen Herbst nach Ryan Field zurückzukehren, einem Stadion, dessen Nordterrasse nach ihrem Ehemann benannt ist. Trainer wie Fitzgerald und McGarigle nahmen am 21. Juni am jährlichen Golfausflug der Randy Walker Legacy Foundation teil. Golf war eine von Walkers Lieblingsbeschäftigungen, ein Hobby, an dem er mit Fitzgerald teilnahm.

“Wir haben ein paar Mal im Sommer gespielt”, sagte Fitzgerald. „Aber seine Kinder waren erwachsen, also gehe ich jetzt nach Hause und gehe zu Baseballspielen. Er würde auf die Driving Range gehen.“

In dieser Saison möchte Fitzgerald einen zweimaligen Big Ten West-Champion-Kader zurück nach Indianapolis führen. Jetzt, in seinem 16. Jahr an der Spitze, hat der ehemalige Star-Linebacker ein Team, das bereit ist, anzutreten, und Trainer, die bereit sind, zu gewinnen, was teilweise die Lektionen widerspiegelt, die er von dem Mann gelernt hat, der ihn nach Evanston zurückgebracht hat.

„Ich bin sicher, Fitz hat viel von dem verfolgt, was er getan hat“, sagte Tammy Walker. „Aber er hat den Dingen seine eigene Handschrift und seinen eigenen Stempel aufgedrückt. Es gibt einige Dinge, von denen ich denke, dass Fitz wahrscheinlich besser ist.“

“Randy wäre sehr stolz.”

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